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¿Puede el equipo de béisbol de Israel ganar una medalla olímpica?

Por: Elli Wohlgelernter / En: Jpost / Traducción de Noticias de Israel

El receptor de béisbol Ryan Lavarnway recuerda haber estado en su habitación de hotel en Seúl, Corea del Sur, recibiendo el entrenamiento de su cuerpo por parte de Yoni Rosenblatt, el entrenador de fuerza y acondicionamiento del Equipo de Israel.

Era la víspera del juego inaugural del Clásico Mundial de Béisbol de 2017, la competición cuatrienal conocida como la “Copa Mundial” de este deporte. La comunidad internacional de béisbol se sorprendió cuando Israel se clasificó: nadie lo vio venir, y nadie le dio al equipo la oportunidad de ganar un partido contra los otros 15 países que juegan en el CMB.

Lavarnway, un veterano de las Grandes Ligas, estuvo presente al principio para tener la oportunidad de jugar en un torneo internacional de béisbol.

“No comprendí el significado del Clásico Mundial de Béisbol hasta que estuvimos en Corea”, dice. “Yoni es un hombre muy religioso, un judío ortodoxo, un hombre muy inteligente. Y él es quien me lo puso en perspectiva: ‘El hecho de que nuestra bandera ondee es suficiente’. Si no ganamos ni un solo partido, no importa. El hecho es que la gente tiene que reconocer que no sólo existimos, sino que nos hemos ganado nuestro camino aquí y podemos ser iguales en el campo de juego”. Para mí, eso lo puso en perspectiva, y me dio escalofríos”.

Ahora, dos años después, el Equipo Israel ha logrado algo aún más increíble: se ha clasificado para jugar en los Juegos Olímpicos de 2020, el mayor escenario deportivo de todos.

La idea es una locura, no importa cuán talentoso sea el equipo nacional de béisbol de Israel, y realmente lo es.

¿Tener un equipo deportivo que represente a Israel en las Olimpiadas por primera vez en 44 años – en el béisbol? Un deporte que apenas existe en el país, representado por 20 estadounidenses que se convirtieron en ciudadanos israelíes sólo en los últimos 18 meses? ¿Jóvenes judíos estadounidenses con una afiliación e implicación comunitaria limitada, pero que de repente se han puesto en contacto con su judío interior desde que se unieron al equipo nacional israelí?

¿Quiénes son estos tipos?

Después de 12 años fuera, el béisbol regresa como deporte olímpico el 29 de julio en Japón. La competencia en estos Juegos cuadrienales consistirá en seis equipos: Israel, Japón, México y Corea del Sur ya se han clasificado. Dos países más harán el corte después de un torneo en marzo y abril.

El sábado 8 de agosto, cuatro de los seis equipos jugarán por una medalla. De modo que este equipo israelí – el equipo de béisbol judío más exitoso y potencialmente más grande jamás reunido – tiene una buena oportunidad de ganar una medalla. Y, siendo el béisbol el béisbol, ¿quién sabe? (Tal vez hasta el oro…)

Pero esto no es simplemente una historia de béisbol. Es igualmente una historia de estadounidenses de origen judío que se convirtieron en israelíes portadores de pasaporte y que de repente se encuentran bajo la atención internacional durante los próximos seis meses mientras se preparan para representar a Israel y a los israelíes en los 29º Juegos Olímpicos.

La composición de este equipo es un reflejo de la sección transversal de la judería estadounidense: algunos tienen antecedentes de dos padres judíos, amplia participación en los feriados judíos y participación en la comunidad judía. Otros tienen un padre judío y una conexión apenas tenue con su judaísmo.

Para Lavarnway, la religión no tuvo nada que ver con su infancia.

“Celebramos la Navidad para Santa Claus, celebramos el Jánuca por la menorá y los regalos”, dijo a The Jerusalem Post en noviembre, mientras estaba en Israel obteniendo su ciudadanía. “No había ninguna religión. Nunca fui al templo o a la iglesia con mi familia ni una sola vez en toda mi vida, fuera de los bar mitzvahs y las bodas”.

Su padre es católico “y está totalmente desencantado con la religión”, y su madre es judía “y ama la Navidad”. Sus padres tuvieron un arbusto de Jánuca -un árbol blanco con adornos- durante toda su vida. Y no se [celebraba] por la razón [de la fiesta] – la celebramos porque era una celebración”.

Graduado de Yale (’09), Lavarnway nunca habló mucho de su judaísmo en su carrera. Pero se ha convertido en una parte significativa de su vida desde que jugó por primera vez con la selección nacional en el clasificatorio del CMB en 2016.

“Como la religión no era parte de mi familia, nunca me anuncié de una manera u otra”, dice Lavarnway, quien se crió en Woodland Hills, California. “Al crecer, era medio – metí un dedo del pie en esta piscina, metí un dedo del pie en esta piscina. No abracé completamente nada”.

Luego declaró que tocaría para Israel – y se sorprendió por la reacción, dándose cuenta de repente de lo que era, cómo le percibían los demás y cómo se sentía como judío: orgulloso.

“Sólo anunciando que era judío, sentí un retroceso… Sentí antisemitismo por primera vez en mi vida, dirigido personalmente a mí. Nada específico, nada terrible. Pero al no haberlo sentido nunca antes – ahora soy un adulto, ahora soy una persona muy segura de sí misma – mi primera reacción fue, ‘F*** tú, cómo te atreves a no gustarme’. Soy la misma persona que era antes de anunciar esto. ¿Cómo te atreves? Eso me hizo sentir más judío”.

Ty Kelly, cuya madre es judía, fue bautizado y criado por su padre católico, con quien se identificó religiosamente toda su vida. Él también se encontró abrazando su herencia – la mitad que no conocía – cuando se unió al equipo del CMB.

“Hace dos años, cuando me invitaron al equipo, realmente no había pensado en ser judío en mucho tiempo”, dice Kelly, de 31 años, sentado en un restaurante de la Ciudad de David en Jerusalén a fines de agosto, tres días después de convertirse en israelí. “De vez en cuando me dan vueltas con mis amigos judíos, hablando de visitar Israel, pero no fue una gran parte de mi vida. Esto ha reabierto una puerta cerrada desde la infancia, y obviamente más atrás. Así que es emocionante ser parte de eso”.

Convertirse en israelí también le ha dado a su abuela judía de 82 años, Gail, que vive en Boca Ratón, Florida, grandes naches.

“Quiero decir, le encanta ser judía,” Kelly se ríe. “Habla de su educación judía todo el tiempo, así que esto es muy emocionante para ella”.

Danny Valencia, el más veterano del Equipo de Israel con nueve años en las Grandes Ligas, creció en un hogar reformista con su madre judía y su padre de origen cubano que se convirtió.

“¿Era un judío practicante?” dice el nativo de 35 años de Miami. “Fui con mi madre y mi familia a hacer High Holidays. Íbamos al Templo; yo tenía un bar mitzvah. Éramos reformistas, pero muy conscientes de las fiestas, celebrábamos el Hanukkah, la Pascua. Tratábamos de observar las fiestas lo más posible. Mi mamá era la fuerza impulsora en eso, y como que la seguimos”.

Cada jugador tiene una razón personal para querer estar en el equipo: un amor por el béisbol, un abuelo que sobrevivió al Holocausto, la identificación con su judaísmo, una oportunidad de volver al juego, y una oportunidad de representar a un país en el mayor escenario deportivo internacional.

Por más que cada jugador del equipo se identifique como judío, por más que cada uno de ellos sea judío – judíos de pleno derecho, medio judíos, cuartos de judíos – todos se han comprometido, abrazando su identidad judía abiertamente y con entusiasmo como miembros de un equipo que representa a Israel.

La elegibilidad para jugar para cualquier país se basa en los requisitos de ciudadanía. Para Israel esto significa la Ley del Retorno: tener al menos un abuelo judío o estar casado con un judío.

Cada jugador debe presentar algún tipo de prueba: un registro de matrimonio rabínico, un certificado de bar mitzvah o brit, una carta de su rabino o un documento del ejército de su abuelo de la Segunda Guerra Mundial. Incluso una foto de una lápida funcionó.

Para jugar en las Olimpiadas, cada jugador tiene que convertirse en ciudadano del país para el que juega. Para el Clásico, sólo se requiere la elegibilidad para convertirse en ciudadano.

Desde el comienzo de su asociación con el Equipo Israel, los jugadores llegaron a comprender lo profundamente que afecta a los judíos en los Estados Unidos: que no sólo representaban al país de Israel, sino también a la comunidad judía en Estados Unidos, y a los estadounidenses judíos y no judíos amantes del béisbol que apoyan a Israel.

“Había visto al equipo del Clásico Mundial de Béisbol y lo exitoso que era y la marca que dejaba en los judíos estadounidenses”, dice Ben Wanger, otro graduado de Yale (’19) y el segundo jugador más joven de este equipo olímpico. “Así que ver eso fue bastante impresionante”. Casi todos los judíos de Estados Unidos, dondequiera que fuera, lo sabían y sabían lo que estaba pasando, y tenían un gran sentido del orgullo cuando Israel lo logró y tuvo éxito durante el torneo”.

En cada parada del camino durante los últimos tres años, estos deportistas judíos estadounidenses experimentaron el amor ilimitado de la comunidad judía, lo que sólo ayudó a fortalecer sus propias identidades. Los aficionados los reconocían como judíos, compartían que ellos también lo eran, y los jugadores se encontraron de repente firmando autógrafos en el kippot.

“Siempre me pareció sorprendente que tantos de estos chicos que prácticamente no tenían identidad [judía] al crecer, nunca celebraron las fiestas judías, aceptaran ser conocidos como jugadores de béisbol judíos”, dice Jonathan Mayo, un reportero de MLB.com durante 20 años. “Y entendiendo que la comunidad judía de Estados Unidos los ama incondicionalmente”.

Nick Rickles – el veterano del equipo en las ligas menores – se remonta a los inicios de la competición del CMB, habiendo jugado en los tres equipos que compitieron en 2012, 2016 y 2017. Descubrió el impacto que tiene el equipo en la judería estadounidense después de que el equipo de 2012 fuera derrotado.

“No se hundió hasta que perdimos”, dice el receptor, que también creció en el sur de la Florida. “No te das cuenta de cuánta gente te cubre las espaldas; cuánta gente quiere que tengas éxito”. Significa mucho para mí jugar por un país y por la gente que está detrás de nosotros”.

Durante los últimos ocho años, los estadounidenses no sólo abrazaron su identidad como jugadores judíos, sino que se abrazaron unos a otros. Repetidamente, los veteranos hablan de lo sorprendidos que están por la camaradería del equipo que tan rápidamente se unió, una y otra vez.

Rickles lo vio cuando el equipo se reunió para su primera práctica en Hudson Falls, Nueva York, antes del clasificatorio de Brooklyn en 2016.

“No sé cuál fue la razón, pero todos se sintieron súper cómodos con todos en el primer día de los entrenamientos”, dice Rickles, de 29 años. Al día siguiente, fue como si hubiéramos jugado juntos durante seis meses – todo el mundo estaba en la misma página inmediatamente”. Eso fue muy impresionante para mí”.

Para un hombre, todos ellos han sido tocados por convertirse en israelíes, debido a cómo ha ampliado la conciencia de su propia identidad judía. De hecho, fue el elemento judío en sus antecedentes individuales, aunque leve para la mayoría, lo que ayudó a forjar la hermandad del Equipo Israel, más allá de ser sólo compañeros de equipo de béisbol en los últimos ocho años.

“A veces es difícil entender que como jugador, no se trata realmente de uno mismo, sino del equipo”, dice Rickles. “Pero eso fue algo que se entendió casi de inmediato, y nadie tuvo problemas para ponerse de acuerdo. Se trata de ganar. No importa dónde fuiste reclutado, cuánto dinero firmaste, cuánto tiempo llevas aquí – es un objetivo común y todo el mundo se ha comprometido, y creo que por eso tenemos tanto éxito”.

Este equipo de béisbol OLÍMPICO es un conjunto de veteranos y novatos, profesionales, semiprofesionales, recién graduados de la universidad y unos cuantos ex alumnos de las Grandes Ligas -todos entre el puñado de los mejores del mundo- que se embarcan en una imposible y tentadora expedición de béisbol, abrazando la identidad judía y venciendo las probabilidades.

Los jugadores tienen edades comprendidas entre los 21 y los 40 años, y parece que las estrellas han alineado el zodíaco del equipo: no sólo dos jugadores comparten el mismo cumpleaños, sino que otro par también comparte el mismo cumpleaños, como parte de un cuarteto de cumpleaños durante tres días consecutivos. Y otros dos nacen con un día de diferencia. Tal vez por eso están tan unidos.

“Es una locura que en los últimos seis o siete años, todo el mundo se haya mantenido en contacto”, dice Rickles. “Es como una familia. Hay equipos en los que jugué en las ligas menores hace siete años, tipos con los que acabamos de perder contacto al final de la temporada. Pero aquí – sigo usando la palabra familia, realmente es lo que es. Nos hemos mantenido en contacto, felices cumpleaños, todo tipo de cosas”.

¿Puede el total ser mayor que la suma de sus partes? Por supuesto. Y las partes son buenas.

Siete jugadores han llegado a las ligas mayores. Dos tienen una amplia experiencia: Valencia (siete equipos en nueve años, el número 11 en la lista de jonrones judíos de todos los tiempos, el 10º en carreras de RBI) y Lavarnway (seis equipos en ocho años); dos tienen un par de años de servicio: Kelly (Mets y Phillies, 2016-18) y Josh Zeid (48 partidos para Houston 2013-14).

Otros tres jugadores han tomado la proverbial taza de café: Jon Moscot (ocho juegos lanzados para los Reds en 2015-2016), Jeremy Bleich (cuatro bateadores enfrentados en un tercio de una entrada en dos juegos para Oakland en 2018), y Zach Weiss (cuatro bateadores enfrentados en una sola aparición para los Reds en 2018).

También está el veterano Rickles (siete años en las menores, cuatro en la Triple A), quien anunció en octubre que se retirará después de las Olimpiadas. Otros han jugado en la Triple A, la Doble A, la Individual A, el balón organizado independiente o en equipos universitarios. Cuatro en la lista provisional de 31 hombres (22 nombrados más nueve suplentes, para 24 puestos finales) son israelíes nativos: Tal Erel, Assaf Lowengart, Alon Leichman y el gran veterano y leyenda del béisbol israelí de 40 años, Shlomo Lipetz.

La preponderancia de jugadores estadounidenses en el equipo israelí ha llevado a otros a atacar su legitimidad: ¿Equipo Israelí? Ja! Es un equipo de ringers compuesto por estadounidenses – y muy buenos estadounidenses – elegibles para jugar en el equipo sólo en base a un tecnicismo de competición internacional. Cierto. Pero eso no lo hace menos legítimo.

“El Equipo Olímpico de Israel estará compuesto por 24 ciudadanos israelíes”, dice Peter Kurz, gerente general del Equipo Israel. “No hacemos ninguna distinción – y tampoco la hace el Comité Olímpico Israelí – entre Sabras (israelíes nacidos en el país) y olim hadashim (nuevos inmigrantes). Ellos – nosotros – son todos israelíes, ya que este país es un gran crisol”.

Nueve de los jugadores llegan el sábado para un viaje de “Baseball Birthright”, en el que podrán ver un poco más del país al que representarán, y hacer que el país los vea. Su misión: difundir el evangelio del béisbol a los israelíes, la mayoría de los cuales no saben lo que es el béisbol, y mucho menos que un equipo representará al país en Japón. Se trata de predicar la hermandad, el orgullo y un poco de pelotas y golpes.

El lunes por la noche hay una cena para recaudar fondos, el miércoles se presentará en la Villa Bautista de Petah Tikva, y el viernes próximo estarán en Beit Shemesh, donde la ciudad celebrará una ceremonia de inauguración del complejo nacional de béisbol de Israel patrocinado por el JNF.

Baptist Village y Beit Shemesh incluirán eventos de encuentro y bienvenida con los jóvenes israelíes que juegan en las ligas dirigidas por la Asociación Israelí de Béisbol y su nuevo presidente, Jordy Alter. Los niños podrán ver a las estrellas practicar el bateo, antes de pedir autógrafos y hacer sus propias selecciones.

A los jugadores les gusta. Quieren que los israelíes sepan lo mucho que ha cambiado para cada uno de ellos jugar para el Equipo Israel, lo orgullosos que están de representar a los israelíes en los Juegos Olímpicos, y el vínculo que sienten con el país escrito en sus pechos.

“Tiene mucho más significado”, dice Zeid, de 32 años, al comparar su participación en el Equipo Israel ahora que es ciudadano, después de haber jugado en los equipos clásicos de 2012, 2016 y 2017. Él y Rickles son los únicos jugadores estadounidenses que estuvieron en los tres.

“Ahora, no es que sea como un primo del país”, dice Zeid. “Ahora es la familia – ¡Soy un hijo del país! Ahora todos somos familia. Siempre tuve la pasión, pero ahora este sentido de pertenencia, de pertenencia real… ya no somos sólo judíos americanos jugando por un país. Somos israelíes americanos – y somos uno con el país.”

Zeid creció en un hogar conservador en Woodbridge, Connecticut, yendo a la Congregación B’nai Jacob “muchos muchos viernes por la noche” hasta que empezó a jugar al béisbol a tiempo completo.

“Y ahora todo ha cerrado el círculo: primero fui judío, luego fui jugador de béisbol y ahora soy un jugador de béisbol cuyo judaísmo ha creado tantos caminos diferentes. Y ha sido fantástico.”

Dice Lavarnway: “Empezó como una cosa de béisbol, y se ha convertido en una cosa espiritual”.

Dejando a un lado la forma en que estos hombres definen su judaísmo, su judaísmo y su identidad israelí, durante los próximos siete meses se trata de ir al grano: son simplemente jugadores de pelota, impulsados a prepararse para enfrentarse a otros cinco países en los Juegos Olímpicos de este verano.

Cada jugador se pondrá en forma por su cuenta, algunos dentro de la estructura de las ligas menores, otros ejercitándose por sí mismos, levantando pesas, golpeando contra las máquinas lanzadoras, y lanzando y atrapando con sus antiguos compañeros de juego.

El equipo calentará para los Juegos Olímpicos practicando juntos en los Estados Unidos durante dos semanas a principios de julio. Luego se trasladará a Yokohama y Fukushima, donde tendrán lugar los juegos olímpicos de béisbol.

NADIE piensa que los judíos son grandes jugadores de béisbol. La razón por la que conocemos los nombres de Hank Greenberg y Sandy Koufax – los únicos dos jugadores judíos en el Salón de la Fama de Cooperstown – es porque eso es lo que es: sólo dos nombres.
Ahora llega una oportunidad -una gran posibilidad- de agregar más nombres de grandes jugadores judíos, de un equipo que podría ganar una medalla en los Juegos Olímpicos de 2020.

Y tal vez hasta el oro.

Vía The Jerusalem Post

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