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ISIS está resurgiendo de las cenizas

La coalición militar encabezada por Estados Unidos logró derrocar el autodenominado califato del Estado Islámico, conocido como ISIS, en Irak y Siria el pasado mes de marzo. Sorprendentemente, sólo unos 2.000 soldados estadounidenses participaron en este esfuerzo, una pequeña fracción de los que fueron desplegados a Irak o Afganistán en las alturas de esas guerras. La clave del éxito en Siria fue que Estados Unidos trabajó «por, con y a través» de las milicias locales, a saber, las Fuerzas Democráticas Sirias (SDF), cuya columna vertebral era la milicia kurda conocida como las Unidades de Protección del Pueblo (YPG).

Sin embargo, con una sola llamada al presidente turco Recep Tayyip Erdogan, el presidente estadounidense Donald Trump dio luz verde a un ataque turco contra los mismos socios kurdos, cuyos estrechos vínculos con los militantes kurdos en Turquía habían puesto nervioso a Ankara durante mucho tiempo.

Trump ordenó el retiro de las tropas estadounidenses que habían estado entrenando y ayudando al SDF como parte de un esfuerzo para preservar las ganancias de la coalición contra ISIS. Turquía lanzó entonces una sangrienta campaña para alejar a los kurdos de la frontera turco-siria. Con el SDF distraído, ISIS, siempre adaptable y resistente, parece dispuesto a explotar el caos. Los informes de que los militantes de ISIS ya han escapado de las prisiones administradas por los kurdos han despertado temores de que el extremismo pueda surgir de las cenizas en Siria.

La realidad es que ISIS y al Qaeda estaban disfrutando de un resurgimiento incluso antes de la retirada de Trump y la invasión turca -ISIS en el este de Siria y al Qaeda en el oeste del país. Ahora que Estados Unidos se dirige a las salidas, los kurdos luchan contra Turquía, y el régimen de Assad y sus partidarios se centran en otras prioridades, no queda ninguna fuerza para contrarrestar un resurgimiento extremista. La continuación del conflicto no hará más que alimentar la radicalización, que una vez más desestabilizará la región y representará una amenaza para Israel, Europa e incluso los Estados Unidos. Trágicamente, dentro de unos años, Siria estará justo donde estaba antes de la campaña contra ISIS: sufriendo del caos y el conflicto, con el terrorismo en ascenso.

LA TORMENTA QUE SE APROXIMA

La última pieza del califato de ISIS, en Baghouz, Siria, cayó ante las fuerzas de la coalición en marzo. Los líderes de ISIS ya estaban ocupados reconstituyendo su grupo como una insurgencia rural. Decenas de miles de combatientes habían muerto defendiendo las fortalezas de ISIS en el valle del río Éufrates, pero otros miles se habían retirado a refugios seguros en el campo sirio e iraquí y habían sobrevivido. Entre ellos se encontraba el líder del grupo, Abu Bakr al-Baghdadi.

ISIS ha pasado los últimos meses reagrupándose en santuarios rurales, llevando a cabo ataques de guerrilla a las patrullas de las Fuerzas de Autodefensa y reuniendo sus fuerzas para ataques posteriores contra ciudades y pueblos importantes. En Raqqa y Dayr az Zawr, las células clandestinas de ISIS están recolectando inteligencia que ayudará al grupo a planear asesinatos, ataques suicidas y secuestros. Tales operaciones tienen por objeto eliminar a los comandantes capaces de las Fuerzas de Defensa de Israel y presionar a los líderes tribales árabes para que trabajen con ISIS en lugar de con las Fuerzas de Defensa de Israel. En resumen, ISIS está preparando el campo de batalla militar, política y psicológicamente para que pueda pasar a la ofensiva tan pronto como la coalición liderada por Estados Unidos se retire.

Al Qaeda también se está adaptando y fortaleciendo en el oeste de Siria. El grupo ha prosperado en el caos de la provincia de Idlib, el último bastión de la oposición, que fue atacado por fuerzas a favor del régimen a principios de este año. En el pasado, Idlib fue el hogar de una mezcla de grupos moderados, de línea dura y extremistas, y ahora es un bastión de los jihadistas de Salafi, dominados por el grupo Hay’at Tahrir al Sham (HTS), anteriormente afiliado a Al Qaeda. Un grupo de veteranos de Al Qaeda se separó del HTS en 2017 para formar un nuevo grupo llamado Huras al-Din. Bajo la dirección de Ayman al-Zawahiri, líder de Al Qaeda, este grupo se dedica ante todo a atacar a Occidente. Ha encontrado reclutas dispuestos entre los miles de luchadores ideológicamente alineados y endurecidos en la batalla en Idlib.

El régimen de Assad ha empeorado las cosas en Idlib al seguir su viejo libro de jugadas de Homs, Alepo y los suburbios de Damasco. Con el apoyo de Irán y Rusia, las fuerzas de Assad han tratado de maximizar las bajas civiles para someter a la población. Tales tácticas han producido victorias en el campo de batalla a corto plazo, pero a largo plazo radicalizarán a la población local y proporcionarán legitimidad, santuario y mano de obra a Al Qaeda. Además, para aumentar la presión sobre Idlib, las fuerzas pro régimen han tenido que reducir las operaciones contra ISIS en el centro y sureste de Siria. Rusia también ha entrenado su atención en Idlib, mientras que Irán y Hezbolá están más preocupados por prepararse para una posible guerra con Israel, todo lo cual le da a ISIS más espacio para reagruparse.

ISIS y Al Qaeda ya han tenido la oportunidad de reconstruir gracias a la retirada de Estados Unidos. A partir de abril, tras la caída del califato, Estados Unidos redujo a la mitad su presencia en Siria a 1.000 soldados. El Departamento de Defensa informó en agosto que «la reducción de las fuerzas estadounidenses ha reducido el apoyo disponible para las fuerzas de los socios sirios» y que las Fuerzas de Defensa de Siria ya no podían «sostener operaciones a largo plazo contra los militantes de ISIS».

Ahora el apoyo de Estados Unidos a las fuerzas kurdas en el este de Siria, que incluía entrenamiento especializado en patrullaje, policía, gobierno y recolección de información, se evapora por completo con la partida de las tropas estadounidenses. En el oeste de Siria, la situación es igual de grave: ataques aéreos ocasionales de Estados Unidos contra líderes de Al Qaeda en Idlib, con la ayuda de inteligencia reunida por fuerzas moderadas sobre el terreno. Pero Estados Unidos suspendió el apoyo a los combatientes de la oposición en 2017 y desde entonces no ha podido frustrar la toma del poder por parte de los jihadistas.

EL ASCENSO EXTREMISTA

La invasión de Turquía a Siria ahora hace que la resurrección de ISIS sea casi un hecho consumado. El objetivo primordial de Ankara es aniquilar el protoestado kurdo de Rojava en el norte de Siria, que actualmente es un baluarte contra la dominación del ISIS en esa región. Frente a esta amenaza existencial, el YPG seguramente usará sus estrechas conexiones con los militantes kurdos dentro de Turquía para intensificar la insurgencia kurda allí. El YPG cambiará así su atención de suprimir ISIS a luchar contra Turquía.

Las Fuerzas de Autodefensa ya parecen incapaces de asegurar a los miles de combatientes de ISIS bajo su custodia. Tampoco puede mantener a las decenas de miles de miembros de la familia ISIS que ha estado reteniendo en el campo de refugiados de Al Hol bajo un mínimo de seguridad y casi sin apoyo internacional. Si el caos se abate sobre el noreste de Siria en los próximos meses, ISIS podría una vez más apoderarse de franjas de territorio para un nuevo califato y enviar combatientes a través de fronteras inseguras para llevar a cabo ataques terroristas.

El ataque turco también está llevando a las Fuerzas de Autodefensa a llegar a un acuerdo con Damasco. El régimen de Assad pretende reafirmar su soberanía en toda Siria e impedir nuevas incursiones extranjeras. Como tal, el gobierno sirio comparte con las Fuerzas de Autodefensa la opinión de Turquía como enemigo común, y ambos han colaborado en ocasiones a lo largo de la guerra civil. En Alepo, en 2016, trabajaron juntos para eliminar lo que quedaba de la oposición siria en el este de la ciudad. A cambio del apoyo del régimen contra Turquía, y quizás algún tipo de estatus semiautónomo para Rojava, el YPG podría estar dispuesto a dejar que Assad enarbole la bandera siria y ejerza su autoridad nominal en ciudades controladas por los kurdos. Los kurdos ya parecen dispuestos a ceder el control de las ciudades septentrionales de Manbij y Kobani, los lugares de las batallas fundamentales contra ISIS, al régimen y a las fuerzas rusas.

Tal acuerdo impulsará aún más el resurgimiento de ISIS. Muchos árabes sunitas en el este de Siria se rebelaron contra Assad y vieron al YPG como usurpador. Para esta población, un acuerdo del YPG con Damasco no va a funcionar bien. ISIS tendrá una nueva narrativa que propagar, posicionándose como la vanguardia de la resistencia árabe sunita, ya sea contra los turcos, los kurdos, los assad o todo lo anterior.

ISIS explotará la frustración árabe sunita para obtener apoyo popular sin importar lo que el SDF decida hacer. Antes de la invasión turca, las Fuerzas de Autodefensa, con el apoyo de Estados Unidos, estaban mejorando sus relaciones con la población árabe bajo su control. La campaña contra ISIS había devastado las zonas de población árabe de la región, y la población local se mostraba escéptica respecto al YPG, pero el grupo estaba avanzando hacia una gobernanza mejor y más inclusiva. Sin embargo, en las batallas del YPG contra Turquía, tales esfuerzos de gobernabilidad colapsarán y la tensión aumentará entre facciones rivales kurdas, árabes y posiblemente apoyadas por el régimen. En 2013, cuando las ciudades de Raqqa y Dayr az Zawr se rebelaron contra Assad, ISIS explotó la anarquía resultante al posicionarse como el único grupo capaz de proporcionar seguridad y justicia. Tal será probablemente su plan de juego hoy.

LAS COSAS SE DESMORONAN

¿Quién será el dueño de este caldero jihadista una vez que Estados Unidos se retire? La respuesta es probablemente nadie. Después de ocho años de guerra, que culminaron con Idlib, el ejército sirio carece de la mano de obra y la motivación para otra lucha. Irán y Hezbolá también están cansados de la guerra y estarían dispuestos a luchar contra un ISIS resurgente sólo si el grupo amenazara ciudades clave en el oeste de Siria y a lo largo de la frontera libanesa. Además, permitir que una amenaza jihadista se encone en Siria permitirá a ambas potencias chiíes justificar una presencia antiterrorista continuada allí, cuyo verdadero propósito es prepararse para un conflicto con Israel.

Rusia tampoco tiene muchos incentivos para enfrentarse a los Jihadistas resurgentes. El presidente ruso Vladimir Putin quiere convertirse en el indispensable agente de poder de Oriente Próximo. Le importan menos los flujos de refugiados, el creciente extremismo y la inestabilidad regional. Por el contrario, cuanto más precaria sea Siria, más influencia tendrá Putin en la región.

Como funcionarios del Pentágono, ambos participamos en negociaciones con Rusia para el cese de las hostilidades en Siria en 2016. Los oficiales militares y de inteligencia rusos en la mesa de negociaciones entendieron que las brutales tácticas militares del régimen de Assad estaban radicalizando a los sunitas y los estaban llevando hacia grupos como ISIS y Al Qaeda. Pero Moscú veía en ganar la guerra de Assad su principal objetivo, y el crecimiento de los grupos terroristas un problema mayor para sus adversarios -Europa y Estados Unidos- que para sí mismo.

Después de décadas de participación de Estados Unidos en conflictos en Oriente Medio que han producido un sinnúmero de víctimas, agotado los recursos económicos y convertido a Estados Unidos en una potencia ocupante, los estadounidenses tienen razón al desconfiar de empantanarse en guerras interminables o de participar en la construcción de una nación insostenible. Pero la coalición encabezada por Estados Unidos que derrocó al califato territorial de ISIS a principios de este año fue una de las más eficientes y rentables de la historia. La administración Trump no sólo ha tirado por la borda sus logros ganados con tanto esfuerzo al retirar las tropas estadounidenses y abandonar a los socios kurdos, sino que también ha garantizado el resurgimiento de una amenaza extremista para la región, Europa y Estados Unidos. Pronto, los Estados Unidos tendrán que contar con las desastrosas consecuencias de esta decisión.

Vía Foreignaffairs

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