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La capacidad más siniestra del F-35

Redacción: Tyler Rogoway

Una de las capacidades menos comentadas, pero la más potente que puede mejorar la capacidad de supervivencia de un avión de combate en estos días es la capacidad de desplegar señuelos remolcados. A menudo denominados “pequeños amigos” por los equipos que apuestan sus vidas por ellos, han existido en forma de miniatura durante más de dos décadas en aviones como el F-16C / D, B-1B y F / A-18E / F , así como aviones de combate extranjeros. Pero la mayoría no pensaría que tal sistema se incluiría en un caza de quinta generación que fue diseñado desde el principio para evadir los radares enemigos. Este no es el caso. Aunque no es algo promocionado por el fabricante o sus operadores, el F-35 tiene esta capacidad oculta debajo de su piel curvilínea y sigilosa.

En primer lugar, probablemente esté pensando que la inclusión de un sistema de este tipo en el diseño del F-35 es un signo de debilidad en sus capacidades furtivas. Tal vez podría estar enmarcado de tal manera, pero hacerlo realmente no hace justicia al tema y tampoco sería justo para el F-35.

Los cazas furtivos, como los conocemos hoy, no están altamente optimizados para evadir una amplia gama de tipos de radar. En su lugar, están optimizados para dar a los radares de control de fuego que se usan para atacar a los objetivos, así como a detectarlos en muchos casos, un momento muy difícil. Los apéndices clásicos de un avión de combate (nariz, superficies de la cola, boquillas de escape e incluso alas) no se prestan a la baja frecuencia de radio de banda ancha, pero son propicios para la maniobrabilidad y la velocidad. Entonces, mientras que los aviones como el F-35 son efectivos para esconderse de los tipos de radar más amenazadores, y especialmente cuando son vistos por esos sensores desde ciertos aspectos, y el perfil del hemisferio frontal es el más optimizado, son menos adeptos a hacer lo mismo cuando se trata de radares que operan a frecuencias más bajas o cuando se ven desde ángulos hacia atrás.

USN

La fusión de la información de muchos tipos de sensores dispersos en un área amplia que conforma un sistema integrado de defensa aérea también degrada la capacidad de un avión furtivo para permanecer sin ser detectado, aunque es clave recordar que la detección no es igual a la capacidad de combate con armas, que confían en la telemetría de mayor calidad y persistencia. Entonces, aunque un avión sigiloso pueda detectarse momentáneamente o incluso de manera bastante persistente, eso no significa que pueda ser atacado por misiles tierra-aire o aire-aire. La falta de observabilidad de banda ancha y baja, como la que proporcionan los diseños de alas de vuelo subsónicas furtivas que tienen apéndices y características mínimas más pequeñas, también pone a un caza furtivo en mayor riesgo.

Ningún avión, ni siquiera uno diseñado con una baja observabilidad de banda ancha como el objetivo por encima de todo, es totalmente invisible para el radar y otros sensores. El sigilo significa una probabilidad reducida de detección y participación, no invencibilidad. La planificación cuidadosa de la ruta y la alta conciencia situacional de las amenazas en las proximidades de una aeronave también son esenciales para la supervivencia de las aeronaves sigilosas, con el objetivo de proporcionar solo los aspectos más desfavorables (detectables) de la aeronave a la vista del sensor del enemigo amenazante por la menor cantidad de tiempo.

F-35 dispara un AIM-120 AMRAAM en las pruebas / USAF
F-35 dispara un AIM-120 AMRAAM en las pruebas / USAF

Entonces, el sigilo no es un concepto monolítico, tiene muchas variables y grados y, sobre todo, se basa en un cóctel de medidas, con un diseño poco observable y recubrimientos absorbentes de radares que son solo algunos de los ingredientes de ese cóctel, aunque otros aspectos clave incluyen la reducción de la firma infrarroja y la capacidad de controlar de manera estricta las emisiones de radiofrecuencia propias de un avión para que el enemigo no sepa de su presencia. Los radares de baja probabilidad de intercepción (LPI) y los radios permiten reducir las posibilidades de ser detectados mientras aún ofrecen funcionalidad clave. Utilizan emisiones altamente direccionales, saltos de frecuencia y modulación de longitud de onda, así como otras técnicas clandestinas, para permitir que sus operaciones permanezcan sin ser detectadas por el equipo de vigilancia del enemigo.

Todas estas características son muy importantes, pero uno de los ingredientes más esenciales para el éxito de cualquier avión de combate furtivo es la guerra electrónica.

La guerra electrónica combinada con una baja observabilidad es realmente una poción mágica para la supervivencia en el campo de batalla moderno. Cualquiera que sea la debilidad que un avión furtivo tenga en su conformación y recubrimientos, puede ser compensado, hasta cierto punto, por la capacidad de causar estragos en el radar enemigo y los sistemas de comunicaciones a través de ataques electrónicos. En el pasado, los aviones como el F-117 Nighthawk tenían cero capacidades de guerra electrónica, ya que la tecnología para hacer que las emisiones de un sistema de este tipo no se detectaran y no fuera contraproducente era muy limitada. En cambio, esas aeronaves se basaron en el soporte de interferencia de otras aeronaves, como EF-111 RavensEA-6B Prowlers, operando en rangos de separación. En la práctica, era muy raro que un F-117 se aventurara en el territorio denegado sin un sólido soporte de interferencia. De hecho, la única vez que lo hizo, durante la Operación Fuerza Aliada hace dos décadas, fue derribado.

F-117 / USAF

El F-35, por otro lado, está diseñado con su propio sistema de guerra electrónica AN / ASQ-239 altamente integrado y altamente avanzado. Aprovecha las ventajas de su radar activo de matriz escaneada electrónicamente (AESA) y las antenas que están enterradas a lo largo de los bordes de sus alas y superficies de control y debajo de su piel. Esta capacidad permite que el F-35 se ‘auto-escolte’ hasta el área objetivo y de regreso, tomando control de los emisores enemigos electrónicamente para mantenerse lo suficientemente lejos como para evadir la detección por completo. Esta misma suite de guerra electrónica y el alto grado de fusión del sensor del avión ofrecen a los pilotos del F-35 la capacidad de tomar decisiones rápidas con respecto a su capacidad de supervivencia sobre la marcha. Pueden decidir destruir a los emisores amenazantes que pueden aparecer en su camino, y se están creando nuevas armas para hacer esto rápidamente y en rangos relativamente largos, o para evitar la amenaza por completo si es posible, o para intentar ocultar y confundir mediante ataques electrónicos, lo que permite que el F-35 se escape sin sufrir daños.

Esta capacidad de guerra electrónica le otorga al avión un mayor grado de supervivencia y ayuda a compensar la confianza en su diseño poco observable, que tiene sus puntos débiles. Más allá de estar optimizado para derrotar a los radares de control de fuego de alta frecuencia, como los que operan en y alrededor de la banda X, la parte trasera del F-35 ha sido un poco controvertida ya que la sección transversal del radar percibida es más grande de lo que algunos desearían, Por lo que podría ser vulnerable a la detección. Honestamente, no he visto esto realmente disputado, pero como vimos anteriormente, las debilidades en el diseño de baja observación de un avión no significan que sea totalmente vulnerable. Mientras que el F-35 puede tener deficiencias en términos de detectabilidad para ciertos radares y desde ciertos aspectos, parece que Lockheed y sus socios han llegado con nuevas formas de ayudar a llenar los huecos.

Uno de los trucos de Joint Strike Fighter que ha permanecido en gran parte en las sombras es la inclusión de un sistema interno de señuelo remolcado, uno que tiene “pequeños amigos” que son muy inteligentes para comenzar. Sabemos a ciencia cierta que el F-35 es capaz de desplegar una versión especialmente construida de señuelo remolcado habilitado para la guerra electrónica avanzada conocido como ALE-70.

El ALE-50 y el ALE-55 habilitado para la guerra electrónica están actualmente en servicio con la Fuerza Aérea de los EE. UU. y la Marina de los Estados Unidos. La primera variante de generación del señuelo remolcado ALE-50 se desplegó detrás de un avión y básicamente le da a los sistemas de defensa aérea amenazantes un objetivo mucho más grande y más atractivo para atacar que el propio avión anfitrión. Como resultado, el misil se ubicaría en el señuelo y lo atacaría, en lugar de destruir el propio caza. Durante varias operaciones, incluida la invasión de Irak en 2003, el sistema funcionó increíblemente bien y salvó muchas vidas y aviones.

Desde entonces, los pequeños amigos se han transformado de objetivo de señuelo a extensiones avanzadas habilitadas para la guerra electrónica de la propia suite de autoprotección del avión. El ALE-55 que se despliega desde el centro de la barriga del Super Hornet es capaz de bloquear a los emisores enemigos en un esfuerzo por evitar que se bloqueen en la aeronave, o ejecutar ataques electrónicos directamente en un emisor que ya se ha bloqueado o que ya ha disparado un misil para atacarlo en lugar de la aeronave si un ataque ya está en marcha.

Sistema ALE-55

A veces, estos modos de operación se refieren adecuadamente a suprimir, desviar y seducir. Esto se hace a través de una gama de programas de guerra electrónica de alto nivel que el señuelo puede emplear en concierto con la suite de autodefensa del avión. Una unidad de control montada en un avión envía las señales específicas al señuelo a través de una línea de fibra óptica. Una vez en el señuelo, esas señales se traducen en emisiones de radiofrecuencia. Los sistemas electrónicos del ALE-50 fueron autocontenidos en el señuelo prescindible, lo que los hace mucho menos capaces.

La disposición de señuelo de fibra óptica remolcada permite una respuesta altamente capaz, totalmente adaptable y rápidamente ajustable a una amplia gama de amenazas. Por ejemplo, el señuelo primero puede intentar bloquear un radar que está en modo de búsqueda, luego puede intentar atacarlo directamente para romper su bloqueo una vez que se bloquee. Luego, si un misil se bloquea en vuelo, el señuelo puede convertirse instantáneamente en un objetivo jugoso, o incluso en objetivos, desviando el misil de la aeronave.

RAYTHEON / Arte conceptual de un Hornet con ALE-50 a cuestas.

Claramente, estos “pequeños amigos” son viciosos, pero los amados ayudantes deben llevar una misión. Las aeronaves con ‘casetas para perros’ incorporadas para desplegar estos tipos de señuelos generalmente llevan entre cuatro y ocho dependiendo del diseño. Otros aviones, como el F-16, tienen las casetas para perros construidas en sus torres de armas.

MKFI / WIKICOMMONS / ALE-50 en un F-16 Block 50.

Una versión del pod de guerra electrónica ALQ-184 también ha remolcado señuelos incorporados, ofreciendo un espectro más amplio de tácticas para proteger el avión al que está conectado.

RAYTHEON / ALQ-184 equipado con señuelos remolcados.

En el F-35, sus ALE-70 parecen desplegarse a través de una trampilla que se abre en la parte inferior derecha de su fuselaje, detrás de la bahía de armas y de las puertas de contramedidas infrarrojas. Supuestamente, al menos cuatro ALE-70 se pueden llevar a la vez en el recinto desplegable.

LOCKHEED MARTIN / La puerta de despliegue del señuelo remolcado se encuentra justo detrás de la puerta doble del dispensador de contramedidas infrarrojas abatibles.
Esta imagen rara parece mostrar la puerta del señuelo remolcable abierta.

Los documentos presupuestarios no solo confirman la existencia del ALE-70, sino también el hecho de que está alojado internamente en el F-35. Una línea de pedido dentro del presupuesto de la USAF para 2017 establece:

“El ALE-70 Towed Decoy es un sistema dispensador de contramedidas diseñado para encajar en el avión F-35 Joint Strike Fighter (JSF). El ALE-70 ofrece autoprotección del avión contra misiles guiados por radar”.

DOD

El ALE-70 también figura en el presupuesto de la Marina del mismo año, junto con otras contramedidas del avión. Vale la pena señalar que varias bengalas y contramedidas infrarrojas, así como los ALE-70, son las únicas contramedidas prescindibles de la aeronave. La cizaña, que se utiliza para cegar y confundir el radar enemigo, no se incluye en la suite de contramedidas del F-35. Esto tiene cierto sentido como baja observabilidad, el sistema de guerra electrónica altamente avanzado y profundamente integrado de la aeronave, y el ALE-70 ofrece mayor capacidad de supervivencia contra el radar y las amenazas guiadas por el radar. Sin embargo, es interesante que la cizaña se haya omitido.

El documento del presupuesto dice:

“MEDIDAS DE CONTACTO F-35: Incluye todas las contramedidas únicas que proporcionan autoprotección para los aviones Joint Strike Fighter (JSF), específicamente ALE-70, MJU-68, MJU-69 y CCU-168. Además de las contramedidas únicas de F-35, MJU-61 y MJU-64 también se utilizan para la autoprotección F-35”.

DOD

También tenemos un costo unitario actualizado para el ALE-70 de la solicitud de presupuesto del Pentágono para 2020, que llega a $ 56,375. No es barato, pero no es caro en comparación con la pérdida de un F-35 de $ 100M y su piloto.

Teniendo en cuenta las ya potentes capacidades de la guerra electrónica del F-35, puedes imaginar cómo el caza podría utilizar el señuelo remolcado con capacidad para la guerra electrónica avanzada. Si un sistema de radar amenaza a la aeronave y no se puede evitar mediante un cambio de rumbo o un ataque directo, sacar un ALE-70 probablemente le daría al F-35 las mejores posibilidades de supervivencia, especialmente si ya se detectó un lanzamiento de misiles. Los señuelos también podrían ayudar cuando se trata de mitigar la sección transversal de radar trasera del avión. A medida que huye de un área objetivo, desplegar un ALE-70 definitivamente le daría a los operadores de radar enemigos una tarea mucho más difícil para apuntar con éxito a la aeronave, y mucho menos derribarla.

Además, cuando opera en una configuración no sigilosa con almacenes externos, los señuelos avanzados remolcados le brindarán al F-35 un medio para defenderse mejor contra amenazas emergentes, como los sistemas de misiles tierra-aire móviles por carretera o incluso combatientes enemigos

Y, sobre todo, los señuelos remolcados serán increíblemente importantes cuando se desempeñen en el papel de Wild Weasel, la misión de tomar directamente las defensas aéreas enemigas, algo a lo que se supone que el F-35 ya es increíblemente adepto.

Un conductor astuto de Wild Weasel F-35 podría trabajar con sus compañeros de ala para actuar como cazador y presa. Los ALE-70 podrían ser modificados para convertir a un furtivo F-35 en el objetivo más atractivo que se pueda imaginar para las defensas aéreas del enemigo. Mientras tanto, otro F-35, operando en modo furtivo completo, estaría esperando para geolocalizar las emisiones de radar del enemigo una vez que se comen el anzuelo. En ese momento, el F-35 procederá a matar al emisor o al sistema de defensa aérea amenazante.

USAF

Los pilotos de USAF F-16CJ Wild Weasel fueron de los primeros en poner a trabajar al pequeño amigo. Saben muy bien lo capaces que son y cómo se podrían usar en concierto con un fuselaje furtivo para realmente arruinar el día de un operador de radar enemigo. Esto permitirá a los F-35 despejar más fácilmente un camino para otros activos, incluidos los cazas de 4ª generación y los bombarderos no furtivos más viejos y más vulnerables, muchos de los cuales también tienen sus propios señuelos remolcados para vigilar sus espaldas.

TYLER ROGOWAY / El B-1B fue uno de los primeros aviones en obtener señuelos remolcados. Observe las casetas para perros a cada lado de la cola.

Se pueden usar tácticas similares en la arena aire-aire, con el ALE-70 actuando para atacar a los cazas enemigos o para hacer aparecer formaciones fantasma de aviones en sus alcances de radar. Luego, una vez que se han comprometido a un enfrentamiento, el F-35 repliega su señuelo y desaparece, y los cazas enemigos se encuentran rodeados por otros F-35 con misiles bloqueados y entrantes.

Por lo tanto, puede ver cuán impresionante es esta característica que se ha incorporado en un fuselaje furtivo. Ofrece la máxima flexibilidad táctica, mantendrá al enemigo adivinando e incluso los hará totalmente vulnerables. Por encima de todo, le da al F-35 otra capa de protección que lo mantendrá sobrevivible incluso si su forma sigilosa y sus revestimientos absorbentes de radar se vuelven menos efectivos en el campo de batalla en las próximas décadas.

Los pequeños amigos, ahora combaten silenciosamente con el furtivo F-35 Joint Strike Fighter.

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