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Hallazgo de cráneo del ancestro más antiguo del ser humano puede alterar lo que sabemos sobre la evolución

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En Etiopía, se descubrió un cráneo “notablemente completo” de un humano primitivo de 3,8 millones de años, anunciaron el miércoles los científicos, y este descubrimiento podría cambiar nuestra comprensión de la evolución humana.

El cráneo, conocido como MRD, fue descubierto cerca de la más joven Lucy, la antepasada más antigua de los humanos modernos, y muestra que las dos especies podrían haber coexistido durante unos 100.000 años.

“Este cráneo es uno de los fósiles más completos de homínidos de más de 3 millones de años”, dice Johannes Haile-Selassi, un reconocido paleoantropólogo etíope del Museo de Historia Natural de Cleveland y coautor de dos estudios publicados el miércoles en la revista Nature.

Una fotografía tomada el 28 de agosto de 2019 muestra un cráneo de un humano temprano (L) de 3.8 millones de años, conocido como ‘MRD’ y perteneciente a la especie Australopithecus anamensis, exhibido junto a un modelo tridimensional durante la presentación del cráneo durante una conferencia de prensa en Addis Abeba (MICHAEL TEWELDE / AFP)

Fred Spoor, del Museo de Historia Natural de Londres, escribió en el comentario que acompaña a la investigación que “parece ser otro icono famoso de la evolución humana”, uniéndose a una serie de otros descubrimientos excepcionales.

“Toumai” (de la especie Sahelanthropus tchadensis) tiene unos 7 millones de años y es considerado por algunos paleontólogos como el primer representante del linaje humano. Fue descubierto en Chad en 2001.

Ardi (para Ardipithecus ramidus, otra especie de homínido) se encontró en Etiopía en 1994 y se cree que tiene unos 4,5 millones de años.

Y Lucy, la famosa Australopithecus afarensis, fue descubierta en Etiopía en 1974 y tiene 3,2 millones de años.

Australopithecus apharinnis es una de las especies humanas más largas y más estudiadas.

El nuevo cráneo, MRD, pertenece a la especie Australopithecus anamensis.

Descubierto en febrero de 2016 en el sitio de Woranso-Mille, a sólo 55 kilómetros (34 millas) de donde Lucy fue encontrada en la región de Afar, en el noreste de Etiopía, el MRD ofrece “el primer vistazo de la cara del antepasado de Lucy”, según una declaración que anuncia el hallazgo.

Otros fósiles de Australopithecus menos conocidos datan de hace al menos 3,9 millones de años, pero sólo tenían mandíbulas y dientes. Sin el cráneo, la comprensión de los científicos de la evolución de estos homínidos extintos ha sido limitada.

Yohannes Haile-Selassie, posee un cráneo fosilizado de Australopithecus anamensis. (Sin fecha, Museo de Historia Natural de Cleveland vía AP)

“El sueño se hace realidad”

La conclusión desafía la creencia preexistente en cómo han evolucionado las personas.

“Pensamos que A. anamensis (MRD) se estaba convirtiendo gradualmente en A. afarensis (Lucy)”, dice Stephanie Melillo del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva (Alemania), coautora de estudios sobre la naturaleza.

Pero el MRD muestra que estas dos especies han coexistido durante unos 100.000 años, dicen los científicos.

“Este es un cambio fundamental en nuestra comprensión de la evolución humana en el Plioceno”, dijo Haile-Selassi.

Melillo estuvo de acuerdo, diciendo que también plantea nuevos problemas, como la lucha de una especie por el espacio o la comida.

Aunque el cráneo es pequeño, se ha determinado que el cráneo es el de un adulto. Las reconstrucciones faciales muestran un homínido con pómulos proyectados hacia adelante, una mandíbula prominente, una nariz plana y una frente estrecha.

Para sorpresa de los científicos, el cráneo es una mezcla de rasgos del Sahel, como “Tumai” y “ardipithecus”, como “Ardi”, y especies posteriores.

“Hasta ahora, ha habido una gran diferencia entre los ancestros antiguos, que tienen unos 6 millones de años, y especies como Lucy, que tienen entre dos y tres millones de años”, dijo Melillo. Pero el MRD “conecta el espacio morfológico entre los dos grupos”, añadió.

En una conferencia de prensa en Addis Abeba el miércoles, Haile-Selassie describió cómo Ali Bereino, un “tipo local” de Afar, encontró la mandíbula de MRD y la llevó inmediatamente a la atención de Haile-Selassie.

Un cráneo de 3,8 millones de años de edad de un ser humano temprano, conocido como ‘MRD’ y perteneciente a la especie Australopithecus anamensis, exhibido durante su presentación en Addis Abeba, 28 de agosto de 2019. (MICHAEL TEWELDE / AFP)

El cráneo pronto fue encontrado cerca, y los trabajadores pasaron días escudriñando a través de la tierra que era “1 por ciento de tierra y 99 por ciento de caca de cabra”, dijo Haile-Selassie.

“ Pero algunos de ellos, por supuesto, tuvieron que cubrirse la cara porque el olor era muy fuerte”, dijo.

Era un pequeño precio a pagar por el descubrimiento de un espécimen tan completo, dijo.

“No creí a mis ojos cuando vi el resto del cráneo”, recordó Haile-Selassie, quien describió el descubrimiento como “un momento de eureka y un sueño hecho realidad”.

Vía The Times Of Israel

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