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Algo raro está ocurriendo en el agujero negro en el centro de la Vía Láctea

Imagen: © NASA / JPL-Caltech

Los astrónomos han estado observando el agujero negro en el centro de nuestra galaxia durante 20 años, y en mayo, vieron algo que nunca antes habían visto.

En realidad, técnicamente, no están observando el agujero negro en sí, lo que los científicos llaman Sagitario A, o Sgr A*. En vez de eso, están mirando la materia alrededor de ese agujero negro. Cuando el agujero negro de la Vía Láctea está más activo de lo habitual, se hace más brillante ese horizonte de sucesos a medida que se calienta debido a la fricción. Por lo general, Sgr A* es bastante tranquilo para ser un agujero negro, pero en mayo, eso cambió, según una nueva investigación.

“El agujero negro siempre es variable, pero éste es el más brillante que hemos visto en el infrarrojo hasta ahora”, señaló en Twitter Tuan Do, astrónomo de la Universidad de California en Los Ángeles y autor líder del nuevo estudio. “¡Probablemente era aún más brillante antes de que empezáramos a observar esa noche!”

Esa hipótesis se basa en el hecho de que, cuando los astrónomos se concentraron en el área el 13 de mayo, sólo vieron que el brillo relativamente alto disminuía, lo que sugiere que el agujero negro había pasado un pico desconocido que era aún más brillante. Según el nuevo artículo, la reciente llamarada hizo que el Sgr A* duplicara el brillo de la medición anterior más alta hasta la fecha.

Do y sus colegas hicieron las observaciones usando los telescopios Keck en la cima del Mauna Kea en Hawaii. Ese instrumento puede ver el mundo con luz infrarroja cercana, que abarca longitudes de onda un poco más largas que las que nuestros ojos pueden ver.

Piensan que la bengala del agujero negro puede haber sido causada por el paso cercano de una estrella llamada S0-2 el año pasado o de un objeto polvoriento llamado G2 en 2014.

Los científicos esperan que más observaciones de Sgr A* les ayuden a descifrar lo que está haciendo el enorme agujero negro. Esas observaciones incluyen mediciones realizadas durante la noche del 13 y 14 de agosto después de un paréntesis debido a las protestas en Mauna Kea.

Otros instrumentos, incluyendo los telescopios espaciales Spitzer y Chandra e instrumentos basados en tierra, han apuntado a Sgr A* de forma intermitente durante los últimos meses, aunque esos datos aún no han sido analizados. ART-XC, un nuevo telescopio espacial ruso que se lanzó hace un mes, también ha puesto su mirada en el agujero negro a pesar de que todavía se encuentra en su período de calibración.

El agujero negro es también el objetivo del Telescopio Horizonte de Eventos, una colaboración que publicó la primera imagen de un agujero negro en abril. La imagen histórica era del agujero negro en el corazón de una galaxia llamada M87, pero los científicos también están trabajando en el procesamiento de datos sobre Sgr A*.

Las observaciones originales se describen en un artículo publicado en el servidor de preimpresión arXiv.org el 5 de agosto que fue recientemente aceptado para su publicación en The Astrophysical Journal Letters.

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