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NASA considera la Estación Espacial Internacional como base para viajes a Marte

Por: Mike Wall

La NASA cambiará un poco las cosas en órbita terrestre para prepararse para el salto gigante a Marte. La agencia ha considerado a la Estación Espacial Internacional (EEI) como un campo de entrenamiento clave para viajes más lejanos desde que los primeros astronautas visitaron el laboratorio en órbita en noviembre de 2000. Pero la NASA planea reforzar este papel para la estación en un futuro próximo, tratando la EEI más explícitamente como un “análogo de tránsito a Marte” para preparar las misiones tripuladas al Planeta Rojo en la década de 2030.

“Realmente podríamos hacer mucho más”, dijo Julie Robinson, jefa científica de la NASA para el Programa EEI, el sábado 2 de noviembre en la primera Conferencia de Innovación en Salud Espacial. “Estamos listos para hacer más, porque tenemos 20 años de muy buenos conjuntos de datos”.

Robinson dirigió un equipo multidisciplinario que recientemente identificó un puñado de modificaciones en el uso de la EEI que podrían ayudar a allanar el camino de la tripulación de la NASA hacia el Planeta Rojo. Uno de estos “casos de uso” es la realización de más misiones de un año en el laboratorio en órbita.

Los tripulantes suelen pasar unos seis meses a bordo de la EEI antes de volver a la Tierra. Pero eso es mucho más corto de lo que sería una misión en Marte; el viaje al Planeta Rojo toma de ocho a nueve meses en un solo sentido con la tecnología de propulsión actual. Por lo tanto, la NASA quiere más datos sobre los efectos de los vuelos espaciales de larga duración en la salud fisiológica y psicológica de los astronautas. (La EEI no es un perfecto análogo de Marte a este respecto, por supuesto; reside dentro de la magnetosfera protectora de la Tierra y por lo tanto está expuesta a una radiación menos dañina de lo que lo estaría una embarcación en Marte).

Hasta la fecha, la agencia ha lanzado una misión de sólo un año de duración de la EEI, enviando a Scott Kelly a vivir en el laboratorio en órbita desde marzo de 2015 hasta marzo de 2016. El cosmonauta ruso Mikhail Korniyenko también participó en este vuelo, pasando 342 días en el espacio, al igual que Kelly.

La NASA también ha extendido las estancias de otros dos astronautas de la EEI dentro del rango de “tránsito por Marte”: Peggy Whitson acumuló 289 días de vuelo continuo en 2016 y 2017, y Christina Koch, que llegó al laboratorio en órbita en marzo, está programada para febrero de 2020.

Pero estos tres puntos de datos no son suficientes, señaló Robinson.

“Lo que estamos diciendo ahora es que realmente queremos subir ese nivel y añadir 10 puntos más a la base de datos de Estados Unidos”, dijo.

El Programa EEI ha aprobado ese plan, que la NASA puede comenzar a implementar una vez que un taxi astronauta privado esté en funcionamiento, agregó Robinson.

El Programa de Tripulación Comercial de la NASA ha financiado el desarrollo de dos de estas cápsulas: El Dragón de la Tripulación de SpaceX y el CST-100 Starliner de Boeing. Ambos podrían empezar a volar gente el año que viene. Pero hasta que eso suceda, la NASA seguirá dependiendo de la nave espacial rusa Soyuz para llevar y traer astronautas al laboratorio en órbita. Y eso plantea un problema de planificación.

“Tenemos que tener el control de nuestro bote salvavidas para poder controlar el horario de la tripulación”, dijo Robinson.

“Y todavía estamos trabajando con nuestros colegas rusos para definir si van a tener la participación de algunos cosmonautas también”, agregó. “Porque esa es la opción más fuerte, es si tenemos ambas entidades colaborando, como hicimos con Mikhail y Scott”.

El segundo caso de uso también depende de la disponibilidad de un vehículo privado – específicamente, Starliner. La NASA quiere aprender más sobre las capacidades de los astronautas “descondicionados” por los vuelos espaciales de larga duración, para ver qué podrán hacer inmediatamente después de aterrizar en Marte después de su largo viaje. Por ejemplo, ¿tendrán suficientes habilidades motoras finas para intercambiar cables de energía en su módulo de aterrizaje o realizar otras tareas complicadas si es necesario?

No es una pregunta tonta. Considere lo indefensos que parecen los astronautas después de regresar de las misiones de la EEI; son sacados de su Soyuz por los equipos de recuperación, envueltos en mantas y acurrucados en cómodos sillones para esperar los exámenes médicos completos.

Y hay preocupaciones logísticas que van de la mano con los problemas de salud. Por ejemplo, estudios previos realizados con el equipo de arquitectura de Marte de la NASA mostraron que, si no se podía esperar que los pioneros del Planeta Rojo hicieran algo durante una semana, se tendría que construir mucha más energía de batería en su módulo de aterrizaje, duplicando su masa, dijo Robinson.

La NASA realizó una prueba sensoriomotora de 10 horas a miembros de la tripulación de la EEI recién aterrizados el pasado mes de junio y le gustaría hacer una versión de uno o dos días con astronautas bajando en Starliner, dijo Robinson. La cápsula Boeing es la elegida porque aterriza en tierra firme, como el Soyuz (y como un módulo de aterrizaje en Marte), mientras que el Crew Dragon se hunde en el océano.

“Los aterrizajes en el agua no son realmente buenos como un análogo de Marte, porque uno toma algo que ya era bastante malo y lo hace horriblemente peor al rebotar en el océano”, dijo Robinson.

Si el Programa de la EEI aprueba este plan, teóricamente se podrían realizar pruebas en profundidad -cuya naturaleza todavía se está elaborando- tan pronto como en 2022, en el tercer aterrizaje con tripulación del Starliner, añadió.

Los astronautas que viajan a Marte no tendrán acceso a todas las comodidades que ofrece la EEI, que tiene aproximadamente el mismo volumen interno que un jet 747 y se reabastece regularmente desde tierra. Estos servicios fuera de los límites también incluyen el asesoramiento en tiempo real de los controladores de tierra, dado el retraso en las comunicaciones causado por la gran distancia entre una nave con destino a Marte y la Tierra. Por lo tanto, los pioneros del Planeta Rojo tendrán que ser más autosuficientes, especialmente cuando se trata de emergencias.

Esto nos lleva a otros dos casos de uso: simular un problema médico grave que surge durante el viaje al Planeta Rojo e imponer un retraso de tiempo similar al de una misión en Marte en las comunicaciones con el control de la misión. La NASA planea hacer una simulación médica en la EEI la próxima primavera. El Programa EEI ha acordado planear un experimento de dos semanas de retraso en la comunicación, dijo Robinson, y es posible que en el futuro se produzcan periodos más largos.

Sin embargo, el SSI no puede acomodar todos los casos de uso potencial. Por ejemplo, sería bueno restringir el espacio disponible a 880 pies cúbicos (25 metros cúbicos) por miembro de la tripulación, porque eso es más o menos lo que se espera que provea una nave con destino a Marte, dijo Robinson. Pero esa modificación no se puede hacer en la EEI bien embalada; simplemente no hay manera de mover las cosas para obtener el efecto deseado.

Sin embargo, los experimentos de restricción de espacio podrían realizarse en módulos comerciales que se acoplen con la EEI en el futuro, dijo Robinson, o con estaciones espaciales de vuelo libre que se instalen en órbita terrestre baja. Tal trabajo también podría realizarse en el Gateway, el pequeño puesto de avanzada en órbita lunar que la NASA planea comenzar a construir en 2022 como parte del programa de exploración lunar Artemis de la agencia.

Y Artemis en sí mismo es un peldaño hacia Marte, han recalcado los funcionarios de la NASA. La agencia quiere establecer una presencia sostenible a largo plazo en y alrededor de la luna para el año 2028, aprendiendo así las habilidades y técnicas necesarias para llevar astronautas al Planeta Rojo.

Vía Space
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