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Si el F-117 ha sido retirado, ¿cómo las personas siguen viéndolos en los cielos?

Por: Alex Hollings

Nota del editor Alex Hollings: el año pasado, escribí este artículo sobre cómo Estados Unidos mantiene (y desmonta) aeronaves ocultas retiradas. Ahora, con nuevas historias sobre los F-117 vistos en los cielos de Nevada y California, junto con rumores sobre algunas de estas aves que potencialmente operan en el Medio Oriente en 2017, parece ser un buen momento para volver a visitar este artículo sobre cómo se almacenan aves viejas.

En 2008, el Pentágono envió al primer avión operativo de combate furtivo, el F-117A Nighthawk, a pasear, o al menos, algo así. El F-117 voló como un programa completamente clasificado durante años antes de que la Fuerza Aérea de los EE. UU. lo reconociera como un programa operativo en la década de 1980, lo que permitió que una generación de jóvenes estadounidenses creciera bajo la vaga conciencia de que Estados Unidos tenía algún tipo de secreto escondido en las nubes sobre nuestras cabezas. Luego, cuando el Nighthawk (o su inexacto apodo de los 90 del «caza furtivo») se dio a conocer formalmente al público, su diseño angular estaba tan fuera de este mundo que de alguna manera logró superar las expectativas. Sigilo, América llegó a comprender, era la ciencia del combate del futuro.

Ahora, aquí estamos, diez años después de que el F-117 dejara el servicio activo y el término «sigiloso» haya crecido para abarcar una amplia variedad de capacidades y materiales, que van desde motores diseñados para reducir las firmas de escape infrarrojos hasta recubrimientos absorbentes de radar aplicados a notables plataformas poco sigilosas como el Super Hornet F / A-18. En el fondo, sin embargo, el sigilo sigue siendo principalmente un producto del diseño de aeronaves: unir la forma angular del F-117 con las necesidades aerodinámicas para bombarderos y plataformas de combate capaces en formas nuevas y cada vez más avanzadas con el fin de vencer (o al menos retrasar) la detección de la última generación de sistemas de armas antiaéreas que surgen en todo el mundo.

La tecnología sigilosa, aunque alguna vez fue tan estadounidense como la tarta de manzana, se ha abierto camino en los establos de competidores nacionales como China y Rusia, aunque los expertos en defensa están de acuerdo en gran parte de que ninguna de estas naciones ha dominado los procesos de construcción necesarios para igualar las capacidades de evasión de detección de Estados Unidos.

Imagen cortesía de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos.

EE.UU. sigue siendo el líder mundial en sigilo, pero eso plantea la pregunta: ¿qué hacemos con los aviones furtivos con los que hemos terminado?

Si bien la tecnología sigilosa del F-117 está sin duda generaciones atrás de la empleada por el F-22, el F-35 o el próximo B-21 Raider, no hay duda de que Estados Unidos no querría que los componentes de los aviones legendarios lleguen a las manos de los desarrolladores chinos del J-20 o los ingenieros rusos que construyeron el Su-57. Debido a que gran parte del proceso de construcción del sigilo sigue siendo clasificado, puede ser difícil asumir lo que se podría extraer de los paneles y los materiales del cuerpo, pero cualquier cosa más que nada es demasiado para proporcionar un enemigo potencial.

Como resultado, cuando el último F-117 llegó para un aterrizaje en 2008, la flota original estadounidense de aviones de combate furtivos entró en lo que comúnmente se conoce como «almacenamiento con capacidad de vuelo». Es decir, nunca se retiraron realmente.

Dos F-117 Nighthawks especialmente pintados vuelan en una de sus últimas misiones. Los F-117 se retiraron en una ceremonia de despedida en la Base de la Fuerza Aérea Wright-Patterson, Ohio, el 22 de abril de 2008. | Foto de U.S. Air Force por Senior Master Sgt. Kim Frey

La gente ha reportado haber visto la forma reveladora del Nighthawk en los cielos de Nevada durante años, algunos tan recientes como el año pasado. Mantener la aeronave en «almacenamiento para volar» significaba que una buena parte de los 52 Nighthawks restantes del país podrían volver a montarse y reincorporarse al servicio si surgiera un conflicto lo suficientemente grande como para justificar la decisión.

El año pasado, finalmente se tomó la decisión de comenzar a «desmilitarizar» a estas viejas aves, es decir, eliminar los sistemas de armas y cualquier material que permanezca clasificado. Algunos verán nuevas vidas en los museos, mientras que otros probablemente encontrarán su camino hacia la Base de la Fuerza Aérea Davis-Monthan en Arizona.

Esa decisión puede hacer que parezca que el servicio del famoso avión sigiloso finalmente ha llegado a su fin, pero al igual que su introducción formal hace décadas, decir que no hay F-117 operacionales no siempre significa que no haya ninguno. Actualmente, la estrategia de desmilitarización incluye separar un avión a partir de 2017 y luego hacer lo mismo con cuatro más cada dos años. Con 52 de ellos que proyectaron una tasa de retiro real, aún faltan décadas para que al último F-117A Nighthawk se le despojen de sus partes útiles y finalmente se las envíe al retiro.

Vía Fighter Sweep

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